Cuidado con la creciente deuda pública de Estados Unidos

 

MICHAEL J. BOSKIN

 

 

  Estados Unidos necesita controlar su creciente deuda nacional. Pero el presidente de los Estados Unidos, Joe Biden, parece ansioso por hacer todo lo contrario. Los riesgos son demasiado grandes para ignorarlos.

     A raíz de la crisis financiera de 2008, el presidente Barack Obama tuvo los mayores déficits presupuestarios de cualquier presidente desde la Segunda Guerra Mundial (ajustando los efectos automáticos de ingresos y desembolsos del ciclo económico). Su sucesor, Donald Trump, lo superó.

     Biden planea superarlos a ambos. Aunque la deuda federal bruta de Estados Unidos ahora es del 107% del PIB, un récord posterior a la Segunda Guerra Mundial, el presupuesto de la administración Biden para 2022 tiene al país con el mayor déficit en tiempos de paz.

     Sin duda, apoyo las políticas para mitigar el dolor económico a corto plazo causado por una crisis como la pandemia de COVID-19 y ayudar a impulsar la recuperación, siempre que el costo a largo plazo sea razonable. Pero los planes de gastos de Biden no cumplen con esa condición. En cambio, crearían enormes déficits que persistirán mucho después de que la economía vuelva al pleno empleo.

     Para los cinco años fiscales de 2022 a 2026, la administración Biden tendría un déficit del 5,9% del PIB, en promedio. Ese nivel se alcanzó solo una vez entre 1947 y 2008, en 1983, cuando la tasa de desempleo promedió por encima del 10%. Pero las proyecciones de la administración sitúan el desempleo en 4.1% en 2022 y 3.8% a partir de 2023 en adelante.

     Biden afirma que sus propuestas solo se sumarán modestamente a la deuda pública (que de todos modos crecerá, debido principalmente al gasto cada vez mayor en Seguridad Social y Medicare). Pero hay buenas razones para creer lo contrario.

     La crisis del COVID-19 ha dejado al descubierto las desigualdades sistémicas que deberán abordarse si alguna vez vamos a construir sociedades más sostenibles, resilientes e inclusivas. En Back to Health: Recuperando el tiempo perdido, los principales expertos examinaron el legado inmediato de la pandemia y exploraron soluciones para devolver la salud a todas las comunidades y sociedades.

     Para empezar, la administración de Biden espera compensar el mayor gasto aumentando los impuestos corporativos y sobre las ganancias de capital. Pero es poco probable que estos aumentos de impuestos sean aprobados por un Senado de Estados Unidos dividido uniformemente como se propone. Además, tales impuestos son particularmente dañinos para el crecimiento, por lo que si se promulga alguna versión de ellos, la administración de Biden probablemente encontrará que sus proyecciones de ingresos eran demasiado optimistas.

     Las propuestas de gastos de Biden también incluyen varios derechos costosos, como la mejora de la atención domiciliaria para los ancianos y las personas con discapacidades, el preescolar gratuito universal y dos años de colegio comunitario gratuito para adultos jóvenes. La historia sugiere que es probable que dichos programas se vuelvan permanentes, con costos que superan con creces las proyecciones.

     Mientras tanto, incluso mientras China y Rusia fortalecen sus fuerzas armadas, Biden ha otorgado una menor prioridad al gasto en defensa, con un aumento que no se mantiene al día con la inflación. Según el presupuesto de su administración, el gasto en defensa caerá a su porcentaje más bajo del PIB desde antes de la Segunda Guerra Mundial.

     Algunos argumentan que Estados Unidos no tiene nada de qué preocuparse. Los déficits supuestamente no importan mucho cuando una economía toma prestado en su propia moneda; la Reserva Federal de los Estados Unidos solo necesita comprar la deuda del Tesoro. Y con tasas de endeudamiento del gobierno más bajas que la tasa de crecimiento proyectada, la deuda se puede renovar para siempre. La financiación del déficit se convierte en un «almuerzo gratis».

     Estas afirmaciones merecen un escepticismo considerable. Las razones son destacadas en artículos técnicos recientes por mi , mi colega de la Hoover Institution, John Cochrane , Greg Mankiw y Laurence Ball (de la Universidad de Harvard y de la Universidad Johns Hopkins, respectivamente), y Larry Kotlikoff de la Universidad de Boston, junto con sus coautores.

     Históricamente, las enormes acumulaciones de deuda generalmente han ido seguidas de problemas graves: un crecimiento lento, un repunte de la inflación, una crisis financiera o todos ellos. No podemos estar seguros de qué problemas ocurrirán o qué relación deuda / PIB señalará problemas para qué países. Y Estados Unidos tiene la ventaja de emitir la principal moneda de reserva del mundo. Pero los riesgos de inflación están aumentando, una tendencia en la que un mayor gasto financiado con déficit solo se acelerará.

     El aumento de la deuda también aumenta la tentación de avivar la inflación, especialmente si los extranjeros tienen una gran parte de ella. Es probable que la suposición extremadamente simplista de que los deudores son ricos y los acreedores pobres refuerce esta tentación, especialmente en un clima político en el que muchos políticos y votantes apoyan las políticas fiscales y de otro tipo que apuntan a los ricos.

     Otro problema más es que una mayor deuda pública eventualmente elevará las tasas de interés, desplazando la inversión y perjudicando el crecimiento potencial de la economía. La Oficina de Presupuesto del Congreso (CBO) espera que los bonos del Tesoro a diez años aumenten cada vez más rápido que el presupuesto de Biden.

     Si bien es poco probable que se produzcan grandes cambios en las tasas de interés a corto plazo, el hecho es que los mercados financieros y los pronosticadores gubernamentales y privados a menudo no han podido anticiparlos, por ejemplo, durante la inflación de la década de 1970 y la desinflación de principios de la década de 1980. Después de 2008, todos subestimaron enormemente cuánto tiempo la Fed mantendría su tasa de interés objetivo en cero.

     Tarde o temprano, habrá otra crisis. Si el gobierno de Estados Unidos continúa expandiendo su deuda ahora, la falta de capacidad fiscal podría paralizar sus respuestas políticas cuando la economía realmente necesita el apoyo. Mientras tanto, el diluvio de la deuda de las economías avanzadas dificulta que los países pobres con una capacidad de endeudamiento limitada respondan adecuadamente a la crisis del COVID-19, lo que agrava la tragedia humana.

     A pesar de todo esto, el argumento de que Estados Unidos puede financiar sus deudas de forma gratuita es generalizado y está animando a los funcionarios electos a ignorar la disciplina fiscal. Esto aumenta el riesgo de que la administración Biden no solo gaste demasiado. Efectivamente, desperdiciará dinero al financiar proyectos con rendimientos bajos, incluso negativos, como lo hizo la administración Obama con su «estimulo» de 2009.

     El contenido de las propuestas de gasto de Biden no es alentador en este sentido. Considere el plan de empleo estadounidense de 2 billones de dólares. Se factura como una «factura de infraestructura», pero solo un pequeño porcentaje del gasto que incluye se destinaría a la infraestructura tradicional. E incluso aquí, la CBO estima una tasa de rendimiento que es la mitad que la de la inversión del sector privado que se verá desplazada.

     A corto plazo, un fuerte crecimiento económico podría proteger a la administración Biden de las consecuencias de su gasto imprudente. Pero si sus mediocres pronósticos de crecimiento a largo plazo resultan precisos, o peor aún, resultan optimistas, todos nosotros, incluido Biden, podemos llegar a lamentarlo.■

    

*Michael J. Boskin es profesor de economía en la Universidad de Stanford y miembro principal de la Hoover Institution. Fue presidente del Consejo de Asesores Económicos de George HW Bush de 1989 a 1993, y encabezó la llamada Comisión Boskin, un organismo asesor del Congreso que destacó errores en las estimaciones oficiales de inflación de Estados Unidos.

 

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